A déli államok a polgárháborúban elszenvedett vereség és a rabszolga-felszabadítás után nem tudtak gazdasági versenyre kelni az erős, iparosodott Északkal. Az utóbbi néhány évtizedben azonban rohamos ipari fejlődés tapasztalható.

Texasban és Louisianában tárták fel az ország leggazdagabb kőolaj és földgáztelepeit. Az USA legnagyobb kőolaj-finomítói a Mexikói-öböl partján sorakoznak. A texasi partvidéken bányászott kősó és kén, valamint Florida hatalmas foszfátlelőhelyei a szervetlen vegyipar (műtrágyagyártás) alapját képezik.

A 30-as években a Tennesse-folyó völgyében hatalmas vízerőmű-rendszer épült. Az olcsó elektromos áram vonzotta ide az alumíniumkohászatot, az ország első nagy urándúsító üzemeit. Latin-Amerikából ércek és mezőgazdasági termékek érkeznek, melyek főként a legforgalmasabb déli kikötőváros, New Orleans és környéke iparát táplálja.

Eleinte az alacsonyabb földrajzi szélességekről könnyebb volt feljuttatni a műholdakat, ezért választották Houstont az űrkutatás központjává. Ma már a földrajzi szélességnek nincs jelentősége, de a legforgalmasabb űrrepülőtér mégis a floridai Cape Canaveral.

Az Északról kiszoruló textilipar a munkabőséget kihasználva délen nyitott új gyárakat, így a pamutfonás és pamutszövés is közelebb került a nyersanyagforráshoz. Florida az idegenforgalom kedvelt központja lett. Atlanta pénzügyi központ, s repülőgépgyártásáról, textiliparáról és a Coca-Coláról híres, Dallas az olajnak köszönheti felvirágzását.