A vörösvérsejtek felszínén jellegzetes, egyediséget jelölő szénhidrátláncok vannak. Az egyik típust A és B betűvel jelöljük (az ABO vércsoportrendszer szerint), a másik típusú anyagot Rh-val. Ez szerint az emberek egy részének (A vércsoportúak) vörösvérsejtjeinek felszínén antigén-A típusú antigén találhat, a plazmában anti-B antitestek vannak. Ennek megfelelően a B vércsoportúak vörösvérsejtjeinek felszínén antigén-B típusú antigén található, a plazmában anti-A antitestek vannak. A 0-ás vércsoportúak vvs-ének felszínén nincs antigén, de a plazmában anti A és B antitestek vannak – általános adó. Az AB vércsoportúak vvs-ének felszínén antigén A és B antigének vannak, de a plazmában nincsenek antitestek  – ezért ők minden vércsoporttól kaphatnak vért.

A vércsoportok öröklődését három allél közül egy pár határozza meg. Az IA és IB allél domináns az i alléllal szemben. Az IA és IB allél együttes előfordulásakor a kodominancia jelensége lép fel. Ennek értelmében a két allél egyike sem tudja fenotípusosan érvényesíteni tulajdonságait a másik allélal szemben, így a két tulajdonság közösen jelenik meg – ekkor lesz AB vércsoport. A recesszív, homozigóta ii genotípusú egyedek lesznek O-ás vércsoportúak.

A vércsoportrendszernek a véradás szempontjából van jelentőségük. Ha különböző vércsoportú vér keveredik, akkor kicsapják egymást, azaz a vvs-ek rögökké állnak össze – eltömhetik az ereket – halálhoz vezethet. Ma már csak azonos vércsoportú vért adnak be.

Az Rh vércsoportrendszer az AB0 vércsoporttól független. Az emberek egy részének van ilyen felszíni anyaga, ők az Rh+ (domináns D allél jelen van), másik részének viszont nincs, ők Rh (recesszív, homozigóta dd) vércsoportúak. Ezt a tulajdonságot is egy génpár határozza meg. Ha a Rh vércsoportú anyának már született egy Rh+ vércsoportú gyereke, akkor szervezetében kialakultak az ellenanyagok. Ha a következő magzat is Rh+, akkor az ellenanyagok a méhlepényen keresztüljutva kicsaphatják a magzat vérét és ez spontán abortuszhoz vezethet. Ma már mesterségesen előállított ellenanyaggal védekeznek ez ellen.